Вегетативное состояние человека, в отличие от комы, не лишает человека способности осознавать себя и окружающий мир, как считалось раньше.

У людей в вегетативном состоянии открыты глаза и сохранена деятельность вегетативной нервной системы. Но, как считало большинство врачей, из-за поражений головного мозга контакт с пациентом все равно невозможен.

Авторы исследования, опубликованного в журнале New England Journal of Medicine, оспаривают эту точку зрения. Ученые заявляют о том, что больные в вегетативном состоянии — в отличие от больных в коме — отдают себе отчет в происходящем вокруг.

Для анализа мозговой деятельности участников эксперимента ученые использовали устройство функциональной магнито-резонансной томографии (fMRI). Здоровых участников во время сканирования попросили представить, что они играют в теннис. В случае всех здоровых людей томограф зафиксировал активность в моторных областях коры головного мозга, регулирующих движение.

Это же произошло в случае четырех из 23 пациентов, находящихся в вегетативном состоянии.

В случае с больным из Бельгии ученые задали ему несколько вопросов. Томограф зафиксировал нейронную активность мозга, которую исследователи истолковали как отрицательные или утвердительные ответы. Пациент правильно ответил на пять из шести вопросов о событиях в его жизни.

Принимавший участие в исследовании доктор Эдриен Оуэн из кембриджского Центра медицинских исследований сказал, что ученые были потрясены результатами сканирования.

«Мы были поражены тем, что пациент был способен ответить на заданные вопросы — то есть он был способен регулировать ход своих мыслей», — сказал Оуэн.

По его словам, одним из результатов исследования может стать участие пациентов в вегетативном состоянии в выборе лекарств: «Вы могли бы спросить их, испытывают ли они боль, и если да, то дать им обезболивающие препараты. Вы могли бы спросить их потом, как они себя чувствуют».

Как отмечает Би-би-си, результаты опытов ученых вызывают много этических вопросов.

Сейчас не противозаконно прекращение лечения пациента, находящегося в перманентном вегетативном состоянии. Однако, если будет доказано, что больные в таком состоянии не теряют сознания, эта законодательная норма может быть изменена — даже в случае, если больной даст понять, что сам хотел бы умереть.

Напомним, в ноябре минувшего года в Бельгии врачи обнаружили, что пациент, парализованный после автокатастрофы, находится в сознании. 23 года до этого они считали, что он пребывает в вегетативном состоянии.